Stratolaunch, le plus grand avion du monde construit par Wingspan, effectue son premier vol | Voyages pas cher

Son envergure est plus longue qu'un terrain de football. La queue est à 50 pieds du sol. Il a été fabriqué en réassemblant les pièces de deux avions de transport Boeing usagés.

Samedi, le plus gros avion du monde a pris son envol pour la première fois.

L'avion à double fuselage, appelé Stratolaunch, a survolé le désert de Mojave, dans le sud de la Californie, pendant environ deux heures et demie, atteignant une vitesse de 189 milles à l'heure et une altitude de 17 000 pieds, a annoncé l'équipe du Stratolaunch.

«Le vol lui-même était fluide, et c'est exactement ce que vous voulez pour le premier vol», a déclaré Evan Thomas, pilote d'essais chez Scaled Composites qui pilotait le Stratolaunch, lors d'un point de presse. "Et pour l'essentiel, l'avion a volé comme prévu, ce qui est encore exactement ce que nous voulons."

Le vaisseau, le plus grand avion de l’envergure de son envergure, est conçu pour transporter des fusées afin de propulser des satellites commerciaux dans l’espace. La société parie que cela serait plus efficace que de les lancer à partir du sol, ce qui est l'approche de plusieurs autres entreprises soucieuses de l'espace.

Paul G. Allen, fondateur de Microsoft, a financé le projet et annoncé des projets pour Stratolaunch en 2011. M. Allen est décédé en octobre, suscitant des questions sur l’avenir de cette initiative. La société a refusé de dire combien coûtait le projet.

En août, Stratolaunch a annoncé le développement d’une «famille de lanceurs» pouvant être déployés à partir de l’avion pour transporter des satellites. Mais en janvier, la société a réduit ses efforts.

On s’est inquiété de la façon dont les affaires de Stratolaunch fonctionneraient une fois qu’elles se retrouveraient entre clients, certains se demandant si une tendance vers des satellites plus petits freinerait la demande d’un avion aussi grand.

Malgré tout, le vol de samedi a été présenté comme une étape importante et une merveille d'ingénierie.

«Vous avez tous été très patients et très tolérants au fil des années, nous attendions pour que ce gros oiseau puisse décoller, et nous l’avons finalement fait», a déclaré Jean Floyd, directeur général de Stratolaunch, lors de la réunion.

L’équipe a vérifié samedi le comportement de l’avion et testé les rouleaux et le pian.

M. Thomas a déclaré qu'il y avait «quelques petites choses qui n'étaient pas nominales» mais la société n'a pas précisé ce que c'était.

"L'avion s'est senti vraiment bien au toucher, l'équipement s'est senti bien", a déclaré M. Thomas. «Nous avons eu quelques corrections pour nous aligner dans le ralentissement et nous avons fini par nous arrêter pratiquement là où nous voulions quitter la piste.

"C'était donc fantastique dans l'ensemble."

Stratolaunch a déclaré qu'en lançant des roquettes dans les airs, il pouvait «contourner les intempéries, le trafic aérien et d'autres facteurs causant des retards dans les lancements au sol traditionnels».

Les dirigeants ont également déclaré que l'avion peut facilement se déplacer vers des zones plus adaptées au lancement de satellites sur certaines orbites, bien qu'il ait besoin d'une piste d'atterrissage pouvant supporter sa grande taille.